Becsapódás nyomai a Jupiteren

Egy azonosítatlan objektum csapódott be a Jupiter légkörébe: az eseményt egy ausztrál amatőr csillagász kapta lencsevégre július 19-én éjjel.1Ez a második ilyen becsapódás, az első 15 évvel ezelőtt történt, amikor a Shoemaker-Levy 9 üstökös legkevesebb 20 darabja ütközött a gázóriással – olvasható a New Scientist (http://www.newscientist.com) hírei között.
A friss becsapódást Anthony Wesley amatőr csillagász észlelte, aki egy fekete foltot vett észre a Jupiter déli poláris régiójában. Először úgy vélte, hogy a Jupiter egyik holdját vagy a hold árnyékát észleli a bolygón, ám a folt lokalizációja, mérete és gyorsasága kizárta ezt a lehetőséget.

Miután megnézte a két nappal korábban készített felvételeket, rájött, hogy valami újat talált. Több szakemberrel is kapcsolatba lépett, köztük volt Leigh Fletcher és Glenn Orton, az amerikai írkutatási hivatal, a NASA sugárhajtómí-laboratóriumának (Jet Propulsion Laboratorium/JPL) két csillagásza. A szakemberek górcső alá vették a NASA infravörös távcsövével készített felvételeit, s hatórás munka után megerősítették: a folt valóban becsapódás, nem pedig valamilyen időjárási esemény eredménye.

Az első nyomot a légkör felső rétegeinek közeli infravörös képe szolgáltatta a folt térségében. A becsapódás olyan hatást gyakorolt, mintha egy követ dobnának vízzel teli medencébe: az esemény következtében anyagcseppek spricceltek szét a légkörbe. Az anyag visszaveri a napfényt, ami a közeli infravörös hullámhosszon fényes pontok halmazaként jelenik meg.A NASA kutatói pontosan ezt a jelenséget észlelték a felvételeken."Nincs olyan természetes jelenség, amely egy fekete foltot és fénylő pontokat eredményez" – hangsúlyozta Glenn Orton.

A megfigyelést a Jupiter hőmérsékletének adatai is alátámasztották. A hőképek szintén kimutatták a fényes pontokat a becsapódás térségében, ami azt jelenti, hogy az esemény a térségben felhevítette a légkör alsó rétegeit. A kutatóknak sikerült kimutatniuk a normálisnál magasabb ammónia-koncentrációt a légkör felső rétegeiben, előzőleg ilyesmit tizenöt éve, a Shoemaker-Levy 9 üstökös becsapódása után észlelték a tudósok.Az üstökös akkori becsapódása "egzotikus" vegyületeket juttatott a Jupiter légkörébe. Az ütközés energiája révén fuzionáltak ugyanis a légkörben jelenlévő molekulák, új molekulákat képezve, olyanokat, mint hidrogén-cianid. A tudósok reményei szerint a mostani becsapódás során is hasonló folyamatok játszódnak le, lehetőséget biztosítva az újonnan képződött anyagok sorsának nyomon követésére. Ezáltal többet lehet majd megtudni, hogy miként változik a légkör az idő múlásával.

A kutatóknak viszont fogalmuk sincs arról, hogy milyen objektum csapódott be. Glenn Orton szerint ez lehetett egy jégtömb, amely valahol a Jupiter szomszédságában szakadt le, vagy egy "kóbor" üstökös, amely túl halovány volt ahhoz, hogy a csillagászok észlelhessék. Mivel nem látták az objektumot, a tudósok nem tudják megállapítani a méretét."A becsapódás okozta ’sebhely’ azonban körülbelül ugyanakkora, mint a Jupiter légkörének egyik nagy vihara, az Oval BA jelzéssel ellátott légköri örvény. Meggyőződésem szerint ez körülbelül a Föld méretével egyenlő" – mutatott rá Leigh Fletcher.